Nov 12 '17 | By NadineMeller

As fascinating as any best-selling thriller, the rediscovery of Leonardo’s Salvator Mundi, one of fewer than 20 surviving paintings accepted as from the artist’s own hand, has caused a worldwide media sensation. The next chapter will see this masterpiece being offered at Christie’s in New York.


In 2011, the dramatic public unveiling of Salvator Mundi  (‘Saviour of the World’) in the exhibition Leonardo da Vinci: Painter at the Court of Milan  at The National Gallery in London caused a worldwide media sensation. Painted by one of history’s greatest and most renowned artists, whose works are exceedingly rare — fewer than 20 paintings in existence are generally accepted as from the artist’s own hand — it was the first discovery of a painting by Leonardo da Vinci since 1909, when the Benois Madonna, now in the Hermitage, St. Petersburg, came to light.


Without question the greatest artistic rediscovery of the 21st century, this singular example of a painting by da Vinci in private hands will be offered as a special lot in the Post-War and Contemporary Art Evening Sale  on 15 November at Christie’s in New York.


The painting disappeared from 1763 until 1900 when — its authorship by Leonardo, origins and illustrious royal history entirely forgotten — it was acquired from Sir Charles Robinson, who purchased the picture as a work by Leonardo’s follower, Bernardino Luini, for the Cook Collection, Doughty House, Richmond. By this time, Christ’s face and hair had been extensively repainted. A photograph taken in 1912 records the work’s altered appearance.


In the dispersal of the Cook Collection, the work was ultimately consigned to auction in 1958 where it fetched £45, after which it disappeared once again for nearly 50 years, emerging only in 2005 — its history still forgotten — when it was purchased from an American estate.


In 2007, an extensive restoration of Salvator Mundi  was undertaken by Dianne Dwyer Modestini, Senior Research Fellow and Conservator of the Kress Program in Paintings Conservation at the Conservation Center of the Institute of Fine Arts, New York University. Dr. Modestini has extensively documented the painting’s state of preservation and her conservation process, concluding that the painting was indeed an autograph work by Leonardo da Vinci. 


Both of Christ’s hands, the exquisitely rendered curls of his hair, the orb, and much of his drapery are in fact remarkably well preserved and close to their original state. In addition, the painting retains a remarkable presence and haunting sense of mystery that is characteristic of Leonardo’s finest paintings. Above the left eye (right as we look at it), are still visible the marks that Leonardo ‘made with the heel of his hand to soften the flesh,’ as Martin Kemp has observed. ‘The face is very softly painted, which is characteristic of Leonardo after 1500.  And what very much connects these later Leonardo works is a sense of psychological movement, but also of mystery, of something not quite known. And he draws you in but he doesn’t provide you with answers…. It has the uncanny strangeness that the later Leonardo paintings manifest.’


As the possibility of Leonardo’s authorship became clear, it was decided to show the painting to a group of international scholars and experts in Leonardo’s works, so that an informed consensus about its attribution might be obtained. The initial phase of the conservation of the painting had been completed in the autumn of 2007. At that time, the painting was viewed by Mina Gregori (University of Florence) and Sir Nicholas Penny (then, Chief Curator of Sculpture, National Gallery of Art, Washington, D.C.; subsequently Director of The National Gallery, London). The study and examination of the painting by a panel of international scholars resulted in a broad consensus that Salvator Mundi  was painted by Leonardo da Vinci.

In 2008, the painting was studied at The Metropolitan Museum of Art by museum curators Carmen Bambach, Andrea Bayer, Keith Christiansen, and Everett Fahy, and by Michael Gallagher, Head of the Department of Paintings Conservation. In late May of the same year, the painting was taken to The National Gallery, London, where it was studied in direct comparison with The Virgin of the Rocks, Leonardo’s painting of approximately the same date. Several of the world’s leading Leonardo scholars were also invited to study the two paintings together.


More recently, following the completion of conservation treatment in 2010, the painting was again examined in New York by several of the above, as well as by David Ekserdjian (University of Leicester).


Again, there was broad consensus that Salvator Mundi  was painted by Leonardo da Vinci, and that it is the single original painting from which the many copies and student versions depend. Individual opinions vary slightly in the matter of dating — most of the consulting experts place the painting at the end of Leonardo’s Milanese period in the later 1490s, contemporary with The Last Supper, while others believe it to be slightly later, painted in Florence (where the artist moved in 1500), contemporary with the Mona Lisa.


The reasons for the unusually uniform scholarly consensus that the painting is an autograph work by Leonardo are several, including the previously mentioned relationship of the painting to the two autograph preparatory drawings in Windsor Castle; its correspondence to the composition of the ‘Salvator Mundi’ documented in Wenceslaus Hollar’s etching of 1650; and its manifest superiority to the more than 20 known painted versions of the composition. Furthermore, the extraordinary quality of the picture — notably the blessing hand and the hair — and its close adherence in style to Leonardo’s known paintings from circa 1500, solidified this consensus.


Powerfully convincing evidence of Leonardo’s authorship was provided by the discovery of numerous pentimenti — preliminary compositional ideas, subsequently changed by the artist in the finished painting, but not reflected in the etching or painted copies. The most prominent of these — a first position for the thumb in the blessing hand, more upright than in the finished picture — was uncovered and photographed during the conservation process.


Other pentimenti  have been observed through infrared imaging. Luke Syson notes several of these ‘lesser adjustments of the contours elsewhere’ (such as in the palm of the left hand seen through the transparent orb). ‘Such changes of mind,’ he writes, ‘are typical of Leonardo and would be surprising in a copy of an existing design. The head was perhaps executed with the aid of a cartoon; when the picture is examined in infrared, spolveri — pouncing — can be seen running along the line of the upper lip. The rest of the body has a much looser, brushy underdrawing, with further small changes of mind. This combination of careful preparation for the head and much greater improvisation for the body is characteristic of Leonardo.


‘The painting technique is close to that of the Mona Lisa  and the Saint John the Baptist,’ Syson continues, ‘the face in particular built up with multiple, extremely thin paint layers, another technical aspect that makes Leonardo’s authorship certain. Like both of these pictures, Salvator Mundi  may well have been painted over an extended period of time.’ 


The many changes, large and small, that Leonardo made in the process of the creation of Salvator Mundi... speak to the probing nature of his genius.



The many changes, large and small, that Leonardo made in the process of the creation of Salvator Mundi  emerged only in the cleaning process. The dramatic shift in the position of the thumb on Christ’s blessing hand, the repositioning of the palm that holds the orb, the significant movements to the bands that cross the stole, and the repositioning of the jewelled ornament attached to his garment beneath the neckband all speak to the primacy and originality of the painting and to its authenticity as Leonardo’s original. But they also speak to the probing nature of Leonardo’s genius, the relentless experimentation, curiosity and perfectionism that led him to abandon, unsatisfied, most of the paintings he started, and resulted in a tiny body of finished masterpieces that rank among the most enigmatic and haunting works in the history of art.

That the rediscovery of the Salvator Mundi  is a once-in-a-century addition to this small but monumentally influential corpus is, in and of itself, more than enough reason to celebrate its return; that the painting is also a profoundly moving, affecting and evocative masterpiece by this towering genius of the Renaissance is almost miraculous in itself.
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Tan fascinante como el best-seller más conocido de intriga, el redescubrimiento del Salvator Mundi de Leonardo, uno de los menos de 20 cuadros sobrevivientes aceptados por la propia mano del artista, ha causado una sensación mediática mundial. El siguiente capítulo de esta historia fascinante se producirá en  Christie's en Nueva York.


En 2011, presentación pública de Salvator Mundi ('Salvador del Mundo') causó sensación en la exposición Leonardo da Vinci: Pintor en la Corte de Milán en la National Gallery de Londres provocando una sensación mediática mundial. Pintado por uno de los artistas más grandes y reconocidos de la historia, cuyas obras son extremadamente raras - menos de 20 pinturas en existencia son generalmente aceptadas por la propia mano del artista - fue el primer descubrimiento de una pintura de Leonardo da Vinci desde 1909, cuando el Benois Madonna, ahora en el Hermitage, San Petersburgo, salió a la luz.


Sin lugar a dudas el mayor redescubrimiento artístico del siglo XXI, este singular ejemplo de una pintura de Da Vinci en manos privadas se ofrecerá como un lote especial en la Venta de tarde de la posguerra y el arte contemporáneo el 15 de noviembre en Christie's en Nueva York.


La pintura desapareció desde 1763 hasta 1900 cuando su autoría por Leonardo, orígenes e ilustre historia real completamente olvidada, fue adquirida por Sir Charles Robinson, quien compró la imagen como obra del seguidor de Leonardo, Bernardino Luini, para la Colección Cook, Doughty House, Richmond. Para entonces, la cara y el cabello de Cristo habían sido pintados extensamente. Una fotografía tomada en 1912 registra la apariencia alterada de la obra.


Con la dispersión de la Colección Cook, la obra finalmente fue consignada para ser subastada en 1958, donde alcanzó £ 45, después de lo cual desapareció una vez más durante casi 50 años, emergiendo en 2005 -su historia aún olvidada- cuando se compró a un Estado estadounidense.


En 2007, Dianne Dwyer Modestini, Investigadora Senior y Conservadora del Programa Kress en Conservación de las Pinturas en el Centro de Conservación del Instituto de Bellas Artes de la Universidad de Nueva York, emprendió una extensa restauración de Salvator Mundi. El Dr. Modestini ha documentado extensamente el estado de conservación de la pintura y su proceso de conservación, concluyendo que la pintura fue de hecho una obra autógrafa de Leonardo da Vinci.


Las dos manos de Cristo, los rizos exquisitamente rizados de su cabello, el orbe y gran parte de sus cortinas están de hecho notablemente bien conservados y se acerca a su estado original. Además, la pintura conserva una notable presencia y un inquietante sentido del misterio que es característico de las mejores pinturas de Leonardo. Sobre el ojo izquierdo (justo cuando lo miramos), aún son visibles las marcas que Leonardo hizo con la palma de su mano para ablandar la carne ", como Martin Kemp ha observado. "La cara está pintada muy suavemente, lo cual es característico de Leonardo después de 1500. Y lo que conecta mucho más tarde estas obras de Leonardo es una sensación de movimiento psicológico, pero también de misterio, de algo poco conocido. Y él te atrae pero no te da las respuestas... Tiene la extraña rareza que manifiestan las últimas pinturas de Leonardo ".


A medida que se aclaraba la posibilidad de la autoría de Leonardo, se decidió mostrar la pintura a un grupo de eruditos y expertos internacionales en las obras de Leonardo, de modo que se pudiera obtener un consenso informado sobre su atribución. La fase inicial de la conservación de la pintura se completó en el otoño de 2007. En ese momento, la pintura fue vista por Mina Gregori (Universidad de Florencia) y Sir Nicholas Penny (entonces, Curador en Jefe de Escultura, Galería Nacional de Arte). , Washington, DC, posteriormente Director de The National Gallery, Londres). El estudio y el examen de la pintura por un grupo de académicos internacionales dio como resultado un amplio consenso de que Leonardo da Vinci pintó el Salvator Mundi.


En 2008, la pintura fue estudiada en el Museo Metropolitano de Arte por los conservadores del museo Carmen Bambach, Andrea Bayer, Keith Christiansen y Everett Fahy, y por Michael Gallagher, Jefe del Departamento de Conservación de las Pinturas. A finales de mayo del mismo año, la pintura fue llevada a la National Gallery de Londres, donde fue estudiada en comparación directa con La Virgen de las Rocas, la pintura de Leonardo de aproximadamente la misma fecha. Varios de los principales estudiosos de Leonardo del mundo también fueron invitados a estudiar las dos pinturas juntas.


Más recientemente, después de la finalización del tratamiento de conservación en 2010, la pintura fue nuevamente examinada en Nueva York por varios de los anteriores expertos, así como por David Ekserdjian (Universidad de Leicester). Una vez más, hubo un amplio consenso acerca de que Salvator Mundi fue pintado por Leonardo da Vinci, y que es la única pintura original de la que dependen muchas copias y versiones para estudiantes. Las opiniones individuales varían ligeramente en cuanto a las citas: la mayoría de los expertos consultantes colocan la pintura al final del período milanés de Leonardo a finales de la década de 1490, contemporánea a La última cena, mientras que otros creen que será pintada más tarde en Florencia (donde el artista se mudó en 1500), contemporáneo con la Mona Lisa.


Las razones para el consenso académico inusualmente uniforme de que la pintura es una obra autógrafa de Leonardo son varias, incluida la relación mencionada anteriormente de la pintura con los dos dibujos preparatorios de autógrafos en el Castillo de Windsor; su correspondencia con la composición del 'Salvator Mundi' documentada en el grabado de Wenceslaus Hollar de 1650; y su superioridad manifiesta a las más de 20 versiones pintadas conocidas de la composición. Además, la extraordinaria calidad de la imagen, especialmente la mano de bendición y el cabello, y su estrecha adhesión en el estilo a las pinturas conocidas de Leonardo de alrededor de 1500, solidificaron este consenso.


La evidencia poderosamente convincente de la autoría de Leonardo fue provista por el descubrimiento de numerosos pentimenti - ideas compositivas preliminares, posteriormente cambiadas por el artista en la pintura terminada, pero no reflejadas en el grabado o las copias pintadas. El más prominente de estos, una primera posición para el pulgar en la mano de bendición, más vertical que en la imagen final, fue destapado y fotografiado durante el proceso de conservación.


Otros pentimenti se han observado a través de imágenes infrarrojas. Luke Syson observa varios de estos "ajustes menores de los contornos en otros lugares" (como en la palma de la mano izquierda vista a través del orbe transparente). "Tales cambios de opinión", escribe, "son típicos de Leonardo y sorprenderían en una copia de un diseño existente". La cabeza tal vez se ejecutó con la ayuda de una caricatura; cuando se examina la imagen en infrarrojo, se puede ver el movimiento de spolveri a lo largo de la línea del labio superior. El resto del cuerpo tiene un dibujo inferior mucho más flojo, con pequeños cambios de mentalidad. Esta combinación de preparación cuidadosa para la cabeza y mucha mayor improvisación para el cuerpo es característica de Leonardo.


Los exámenes y análisis técnicos han demostrado la consistencia de los pigmentos, los medios y la técnica descubierta en Salvator Mundi con los conocidos por haber sido utilizados por Leonardo. Syson señala particularmente el uso del precioso lapislázuli en la ropa azul celestial de Cristo, una práctica que era inusual en esta fecha, lo que sugiere la opulencia de la comisión.


Los muchos cambios, grandes y pequeños, que hizo Leonardo en el proceso de la creación de Salvator Mundi ... hablan de la naturaleza investigadora de su genio.


Los muchos cambios, grandes y pequeños, que hizo Leonardo en el proceso de creación de Salvator Mundi surgieron solo en el proceso de limpieza. El cambio dramático en la posición del pulgar en la mano de bendición de Cristo, el reposicionamiento de la palma que sostiene el orbe, los movimientos significativos hacia las bandas que cruzan la estola y el reposicionamiento del adorno enjoyado sujeto a su prenda debajo de la banda para el cuello habla de la primacía y la originalidad de la pintura y su autenticidad como el original de Leonardo. Pero también hablan de la naturaleza exploradora del genio de Leonardo, la experimentación implacable, la curiosidad y el perfeccionismo que lo llevaron a abandonar, insatisfecho, la mayoría de las pinturas que comenzó, y dieron como resultado un pequeño cuerpo de obras maestras terminadas que se encuentran entre las más enigmáticas y inquietante trabaja en la historia del arte.


Que el redescubrimiento de Salvator Mundi es una ocasión de una vez en un siglo a este corpus pequeño pero monumentalmente influyente es, en sí mismo, motivo más que suficiente para celebrar su regreso; que la pintura es también una obra maestra profundamente conmovedora, emotiva y evocadora de este gran genio del Renacimiento es casi milagrosa en sí misma.

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